Jim Kurtti reading FAR. (2017)

Jim Kurtti on suomalaisten maahanmuuttajien pojanpoika, jonka isovanhemmat tulivat Suomesta Yhdysvaltoihin 1900 luvun alussa ja asettuivat asumaan Michiganin alueelle (Upper Peninsula). Hänen isoisänsä Janne (John) Kurtti syntyi Paanajärvellä (nykyinen Kuusamo), josta myös hänen isoäitinsä Jenni (Johanna) os. Kallunki oli myös lähtöisin. Yhdysvaltoihin tultuaan Jimin isoisä työskenteli kuparikaivoksella, jossa myös hänen isoäitinsä Jennin viisi veljeä työskentelivät. Janne Kurtti ja Jenni Kallunki menivät naimisiin, perustivat perheen ja säästivät rahaa jotta he voivat ostaa maatilan. Tämä toteutuikin vuonna 1911 jolloin he ostivat maatilan Bruce Crossing, Michiganista, jossa oli myös suuri suomalaisyhteisö.

Nuorena Jim kuuli puhuttavan paljon suomen kieltä, ei ainoastaan isovanhempiensa maatilalla vaan paikallisissa kaupoissa ja kirkossa. Se oli iso osa hänen lapsuuttaan ja vasta teini-iässä hän ymmärsi että sanat, kuten sauna, makkara ja tossut olivat suomenkielisiä sanoja. Ne olivat sanoja jokapäiväisessä keskustelussa myös englanninkieltä puhuville.

Kun yliopistoon pyrkimisen aika tuli, hän täytti isovanhempien toiveet tutkinnon suorittamisesta ja suomen kielen ylläpitämisestä. Hän opiskeli Suomi Collegessa, Helsingin Yliopistossa (Helsinki University) ja valmistui Minnesotan yliopistosta (a double major in social work and Finnish studies). Hänellä ei ollut aavistustakaan siitä mitä tulevaisuus tuo tullessaan ja kahdeksantoista vuoden sosiaalityössä olon jälkeen hänestä tuli Finnish American Heritage Centerin johtaja (FAHC), Finnish-American Reporter -lehden toimittaja ja Suomen kunniakonsuli Michiganin yläniemimaalle (Upper Peninsula). Hän antaa suuren kiitoksen neuvonantajalleen Dr. Robert Ubbelohde, joka oli siihen aikaan rehtorina Suomi Collegessa (nykyinen Finlandia University) ja neuvoi häntä hakemaan avoinna oleviin paikkoihin.

A caricature of me presented by Tuomas Martikainen of Siirtolaisuusinstituuttii (Turku) at FinnFest in Detroit.
A caricature of me presented by Tuomas Martikainen of
Siirtolaisuusinstituuttii (Turku) at FinnFest in Detroit.

Finlandia-yliopistossa ollessaan hän pääsi nopeasti syvälle suomalais-amerikkalaiseen elämän tyyliin. FAHC:ssa ollessaan keskuksen arkistokokoelma kasvoi suurin harppauksin eteenpäin. Jim työskenteli ahkerasti arkistokokoelman, suomalaisyhteisöjen (myös ruotsalaisten) pohjoismaisten elokuvasarjojen, tapahtumien ja konserttien kehittämiseksi.

Vuosittaiset tapahtumat ovat olleet Suomen Itsenäisyyspäivä -ohjelma ja Heikinpäivä, mutta viime vuosina tapahtumiin on lisätty Juhannus -ohjelma, joka sisältää Juhannus-tangon (Juhannus pole) nostamisen ja Ruska Festivaalin. Vuonna 2017 FAHC aloitti Finnish American Folk School, jonka johtajana hän toimi. Kansanperinteen taitajia saapui eri puolelta Suomea sekä Yhdysvaltojen keskiosasta opettamaan perinteisiä taitoja, kuten koivun tuohen irroitusta (birch bark harvesting) ja kudontaa, lapikkaitten valmistusta, Suomalaista veneenrakennusta sekä kansantanssia ja musiikkia.

Jim with his wife Debbie. Kansallispuvut were made by his cousin Marketta Hannula of Kiiminki, Finland

Hän on jäsenenä useissa säätiöissä, kuten Heikinpäivä/Finnish Theme Committee, Finnish American Chamber of Commerce -Upper Peninsula of Michigan. FinnFest USA 2017 -festivaali jossa Jim toimi toiminnanjohtajana toi tuhansia ihmisiä Minnesotan alueelle. Hän on työskennellyt lukuisien FinnFestien, Finn Funn -viikonloppujen ja lukemattomien muiden Suomalaisten festivaalien ja sukututkimustapahtumien parissa.

Jim kertoo että hänellä on ollut kunnia tavata joitain Suomen parlamentin jäseniä, suurlähettiläitä, esiintyjiä, radio- ja TV-henkilöitä, näytelmäkirjailijoita, pääministereitä ja jopa kolme Suomen entistä presidenttiä (Kekkonen, Niinistö ja Halonen).

Jim with Ismo, comedian.

 

Jim kertoo että hänen suurin ilonsa ja merkittävin panoksensa on se, että hän on voinut olla mukana tarjoamassa ihmisille mahdollisuutta laajentaa näkemystään ja tietämystään suomalaisesta identiteetistään. Niin monet Amerikan-Suomalaiset ovat ylpeitä suomalaisesta perinnöstään, mutta monta kertaa heillä ei ole tietoa siitä mitä suomalaisuus on.

Eläkkeellä ollessaan Jim aikoo pysyä saumattomasti mukana suomalaisessa toiminnassa. Hän jatkaa edelleen Kunniakonsulina Michiganissa (U.P.) ja jäsenenä useissa suomalaisissa ryhmissä. Hän aikoo eläkepäivinä käytää myös hyväkseen oppimaansa tietoa, kuten koivun kuoren irroittamista ja tuohitöitä, tuuletinlintujen veistoa, kudontaa ja kehruuta. Hän on varma siitä, että hän tulee myös olemaan mukana joissakin historian projekteissa.

Jimillä on neljä lapsenlasta, iältään 7kk – 7 vuotta ja hän nauttii Ukin roolista lastenlasten keskuudessa. Hän kertoo, että hänen tärkein tehtävänsä tänä päivänä on olla ”Ukki” heidän neljälle lapsenlapselleen, ja opettaa heille mistä heidän juurensa tulevat. Oppi on mennyt hyvin perille, sillä Jim kertoo miten hänen 2-vuotias lapsenlapsensa kuullessaan sanan ”sauna” alkaa heti riisua vaatteitaan.

Hyviä eläkepäiviä Jim, ja kiitos haastattelusta ja siitä että teit isovanhempiesi unelmasta totta!

Kuvat: Jim Kurtti